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Basilosaurus isis

When did it live?

Eocene Epoch (Priabonian Stage; 37.8 to 33.9 million years ago)

Where was the fossil found? Fayum Province, Egypt
Who are its relatives? Whales
A little known fact Basilosaurus means ‘king lizard'

Basilosaurus isis was an enormous aquatic predator that lived during the Eocene Period, approximately 35 million years ago. With a name meaning 'king lizard,' Basilosaurus was misidentified by early researchers as a sea-going reptile. Only later did scientists conclude this creature is an early relative of today’s whales, a successful group of marine mammals. Basilosaurus isis offers an important look into how whales eventually lost their back legs and mastered their current underwater habitat.


Basilosaurus was an impressively large (15-18 meters in length) whale with a long, snake or eel-like body. It belonged to a group of early whales collectively called archaeocetes, which means ‘ancient whales.’ It is thought Basilosaurus moved through the water with an undulatory, or wave-like, motion: using its tail to propel, its forelimbs as flippers to steer, and its heavy ribs to stabilize as it swam.

Image of Basilosaurus isis skull with Philip Gingerich, UMMP Emeritus Curator

Its skull was primitive compared to a modern whale, with a small brain. But what Basilosaurus lacked in brain, it made up for in bite. Basilosaurus had large, blade-like cheek teeth that each bore numerous cusps. These teeth, which provided a clue to early paleontologists that Basilosaurus was a mammal, allowed this early whale to shear, crush, and puncture its food. And the geometry of the skull suggests the bite force of Basilosaurus was substantial. Add these things together and Basilosaurus was likely the apex (or top) predator of its ecosystem. It feasted on bony fishes, sharks, sea cows, turtles, and even other species of whales! How do we know? Some fossils of Basilosaurus have been found with the remains of their last meals still inside, while bones of their unfortunate victims bear the tell-tale signs of the teeth of this fearsome predator.

So, what about the hind legs mentioned at the beginning? Basilosaurus did have hind legs, much like land-dwelling mammals and other early whales—but they were tiny. With a body longer than a schoolbus, Basilosaurus had hind legs shorter than the arms of a person! Furthermore, its hind limbs and hips were not attached to its backbone. Legs like this couldn’t bear weight and so weren’t used in walking, but they were clearly functional. With moveable joints and the ability to rotate, it is hypothesized Basilosaurus used their hindlimbs as guides during mating.

Spanish Translation

Pasando las exhibiciones

Basilosaurus isis

Puntos clave:

¿En dónde vivía? Epoca Eocena (Priabonio; hace 37.8-33.9 millones de años)

¿En dónde se encuentra? Provincia Fayum, Egipto

¿Quién es su familia? Las ballenas

Hecho obscuro: El nombre Basilosaurus significa “el rey lagartija”

Basilosaurus isis era un enorme carnívoro marino que vivía durante la época Eocena, hace aproximadamente 35 millones de años. El nombre significa “el rey lagartija” por que originalmente fue mal identificado como un reptil marino. Fue luego cuando científicos entendieron que es antepasado de las ballenas modernas, un grupo de mamíferos muy exitosos. Basilosaurus nos ensena como eran las ballenas antes de que perdieron las piernas y dominaron el mar. 

Basilosaurus era una ballena enorme (15-18 metros en total) con un cuerpo largo como serpiente o anguila. Es parte de un grupo de ballenas primitivas llamados “archeocetes”, que significa “ballenas antiguas”. Es pensado que Basilosaurus nadaba en el mar usando la cola para propulsar, las aletas para dirigir, y costillas pesadas para estabilizarse. 

La calavera de Basilosaurus es primitiva comparada con las de ballenas modernas, con cerebro pequeño. Pero aun que tenga cerebro pequeño, Basilosaurus tenia una mordida poderosa. Tiene dientes grandes, afilados como espada. Estos dientes es como Basilosaurus se identifica como mamífero, y nos da a entender que Basilosaurus podía atrapar y cortar carne eficientemente. La geometría del cráneo nos enseña que tenía una mordida muy poderosa. Todo junto sugiere que Basilosaurus era el carnívoro más feroz del mar en su época. ¡Comía peces, tiburones, manatíes, tortugas, y hasta otras ballenas! ¿Como sabemos? Algunas fósiles de Basilosaurus todavía tienen partes de comida adentro del estómago, y fósiles de otros animales tienen marcas de los dientes de Basilosaurus. 

¿Entonces que sobre los pies de atrás? Basilosaurus si los tiene, en común con mamíferos de tierra y las ballenas más antiguas, pero son muy pequeñas. Aunque tiene un cuerpo mas largo de un autobús, las piernas son más pequeñas que los brazos de un humano. Las piernas y las caderas no se conectan con la espina, indicando que las piernas no podían mantener peso, entonces Basilosaurus no podía caminar fuera del mar. Pero aunque las piernas no son para caminar, si funcionan. Es pensado que Basilosaurus usaba las piernas como guías durante el apareamiento.


The information presented in this module comes from William Sanders, UMMP Chief Vertebrate Preparator and Associate Research Scientist. Read the full article here