Skip to Content

How to Succeed in MATH 105, 115 and 116

Strategies for Success in Math 105/115/116

THE most important thing to consider when signing up for any of these courses is  your math placement score.  If you feel you have placed into the wrong course,  please ask your orientation advisor to send you to the Math Placement Advisor.  The  Math Placement Advisor will be able to help you select the most appropriate course. When considering Math 105/115/116, we know that you may have had classes in  the past with the same name—i.e., Precalculus, Calculus, even AP Calculus.  Despite  your previous experience, you should not expect any U‐M math class to be an “easy  A.”  Most likely you will find both the format of the class and the expectations of the  course different from your previous mathematical experiences.     Some of the differences that you may find between your previous courses and Math  105/115/116:

  • You will be expected to read the lesson before coming to class and expected  to work in groups to solve problems during class—and, you may be asked to  present solutions at the board.  Instructors will not just “lecture.” 
  • Your instructor will not necessarily work examples from the book—those are  gifts to you from the book authors. 
  • Examples in the text are not “templates” for problems in the book—BUT, the  reading does prepare you for solving problems from the text.
  • The emphasis in all of these courses is on understanding—understanding  concepts, understanding how and when to use appropriate techniques,  gaining confidence for tackling new problems, and knowing how to ascertain  when your approach or answer is reasonable or correct.  
  • Group work is GOOD.  Mathematicians collaborate.  Not all problems can be  solved in three minutes or less.  Working with others provides opportunities  for different approaches, multiple insights. Don’t miss out on the opportunity  to share ideas and different approaches to problem solving! 
  • You will often (in class, on homework, and on exams) be asked to write and  to interpret your answers or mathematical expressions.  Being able to  express yourself in mathematically correct but practically understood terms  is important for many of your future goals, and that is one way we can assess  your understanding of the concepts of our courses. 
  • When appropriate, new topics are presented using the “Rule of Four”— graphical, numerical (tables of data), verbal, and symbolic representations.   You may find that some approaches are more accessible to you than others.   If one approach is not working for you, try another.  There are many ways to  think about solving any problem…. 
How to succeed in Math 105/115/116: 
  • Read the above and embrace the differences. 
  • Go to and actively participate in every class.  If you must miss a class, stay in touch  with your instructor and rely on a class buddy for notes and/or go to your  instructor’s office hours for help.  Do not fall behind! 
  • Read each section before it is to be covered.  You don’t need to understand  everything, but familiarizing yourself with the topic ahead of time gives you a big  advantage. 
  • Do all of the web homework.  Web homework is 5% of your grade!!  Plus, it gives  you instant feedback and allows you to ask the instructor for help when needed.   Never write your instructor from web homework with something like “How do you  solve number 2?”  Explain what you have tried, and ask a specific question about  what doesn’t appear to be working with your approach.  There are no extensions on  web homework due dates, so be aware of the due dates for your section. 
  • Take team homework seriously.  These problems are generally more difficult, but  quite manageable for 3‐4 students working as a team.  The concepts from these  problems are very likely to show up on exams. We know that finding time to meet is  difficult, but when several minds meet, the insights and outcomes can be  phenomenal. 
  • Don’t expect exams to look like web homework or in‐class work.  When an  instructor (or a homework set) is dealing with a particular topic, the work is  concentrated on that topic.  Exams often ask questions that encompass ideas from  several sections.   The web homework and in‐class work (and team homework) DO  help to prepare you for exams, however.
  • Beginning at least a week before an exam, take time to work some of the previous  exams—with the correct mindset and under “test‐like” conditions.  That means: download a previous semester exam (without solutions!), set aside 90 minutes (or 2  hours for a final) when you can concentrate on the exam without interruptions and  without the book.  Watch your pacing—move on to another problem when you are  stuck, but don’t leave a problem without reading all parts—sometimes part (b) or  (c) may help you to think about an earlier part of the problem.  Do not look at the  solutions until you have grappled with the exam on your own.  If you find that  certain problems are causing you concern, go back to that part of the text for a  review or see your instructor for help.  Do NOT expect a previous exam to be a  template for the upcoming exam, but do know that the upcoming exam will test the  same concepts and skills that were tested on previous exams.   
  • Know your needs and know your resources for help!  Meet with your instructor for  office hours or arrange an appointment.  Go to the Math Lab - find people there that are in the same course and talk with them as well as the math lab helpers. If you are having a problem, either with the course or with your personal life, let your  instructor know!  We can’t work with you unless we know what is going on. 
  • If you have a problem or concern that you do not feel comfortable discussing with  your instructor, see the course coordinator (name is available from the course  website) or your advisor. 
  • Do not be anonymous! Know that we are here for you, not against you.  There are  many opportunities for help, and we want to see you succeed!